La importancia del árbol baobab en la cultura africana

El baobab es el árbol sagrado africano por excelencia y resulta de una utilidad imprescindible para la supervivencia de muchas de las tribus de las zonas más secas.

El baobab es uno de los árboles más característicos y venerados del continente africano. Símbolo de Senegal y de la isla de Madagascar, sus ocho especies se extienden por toda África y representan el orgullo de sus millones de habitantes. Usado como vivienda, como fuente alimenticia, como depósito de agua o por sus propiedades medicinales, sus múltiples usos le han valido el apelativo de árbol de la vida.

Características del árbol baobab
Si bien su altura puede llegar a los 25 o 30 metros, lo verdaderamente increíble es su longevidad, llegando a vivir una media de más de 1.000 años, habiéndose encontrado incluso ejemplares de hasta 4.000. Otra asombrosa característica es el diámetro que puede alcanzar su tronco, siendo superior a los 40 metros y por lo cual se ha ganado el apelativo de árbol botella.

Gracias a esto, en su interior se pueden almacenar miles de litros de agua siendo un auténtico oasis en los entornos áridos y desérticos. Al finalizar la estación seca florecen unas grandes y vistosas flores blancas tan hermosas como nutritivas.

El baobab, fuente de aprovisionamiento
Tanto hombres como animales saben aprovechar al máximo los recursos que le ofrece este majestuoso árbol. El baobab provee de un fruto similar a un meloncillo al que llaman "pan de mono", carnoso, de sabor ácido y rico en vitamina C, calcio y azúcares, que se come en forma de pasta y también como refrescante bebida.

La semilla y la cáscara del fruto proporcionan aceite que también se usa para fabricar esmalte y, en algunas zonas, suelen tostar las semillas como sustitutivas de las del café. Todo se usa del fruto, incluso una vez en descomposición sirve para hacer jabón y, en algunas regiones, es base alimenticia para cabras y otros animales de pastoreo.

Las hojas más jóvenes del baobab también son consumidas como verduras y del machacado de la misma se obtiene un polvillo que se mezcla con otros alimentos que sirve para hacer sopa.

Usos medicinales del baobab
Igual que en alimentación, los frutos del baobab también son usados para curar muchas enfermedades como fiebres, disentería o como sustitutivo de la quinina. La corteza tiene propiedades curativas y los aborígenes la usan como antídoto para ciertos venenos y como analgésico. Los animales también conocen las propiedades medicinales del baobab y lo frecuentan con asiduidad.

Muchas son las historias y leyendas que circulan sobre este mítico árbol y tanto la literatura africana como la europea se han encargado de recogerlas en numerosas obras, logrando además cautivar con el hechizo que siempre ha envuelto a este misterioso árbol.